Specs: databasespecialist op het gebied van stoffen voor geneesmiddelenonderzoek

Specs in Zoetermeer is al meer dan dertig jaar een vertrouwde partner van grote en kleine farmacie in Europa en de VS. Opgericht in 1987, houden zij zich voornamelijk bezig met het behandelen van chemische stoffen voor onderzoek naar nieuwe geneesmiddelen. Eerst als leverancier, tegenwoordig vooral als compoundmanager.

Het wereldwijde netwerk van Specs beslaat momenteel meer dan 2.000 onderzoekscentra. Het hoofdkantoor is gevestigd in het Dutch Innovation Park in Zoetermeer, maar Specs heeft ook kantoren in Noord-Amerika, India, China en Japan. Dat maakt Specs op het gebied van compound management – ofwel het logistiek managen van chemische stoffen – tot een speler van wereldformaat.

Onderzoekchemicaliën
Het zijn de chemische stoffen, gebruikt voor geneesmiddelenonderzoek, die als rode draad door het bedrijf Specs lopen. “In het verleden verzamelden wij die stoffen, die op academische institu­ten en universiteiten over de hele wereld voor onderzoek gemaakt werden,” legt Johan Tijhuis, CEO bij Specs, uit. “Na publicatie van het onderzoek verloren de stoffen hun waarde, terwijl wij ze juist interessant vonden omdat er over deze onderzoekchemicaliën nog niet veel bekend was.” Specs verzamelde deze stoffen en haal­de ze naar Nederland. Vervolgens werden ze onderworpen aan een strenge kwaliteitscontrole. “Zodra we zeker wisten dat we de juiste stof te pakken hadden, werd die in een database geplaatst en wereldwijd aangeboden voor verder farmaceutisch onderzoek.” Nadat Pfizer begin jaren ’90 de high troughput screening invoerde, konden ineens honderdduizenden – en later zelfs miljoenen – stof­fen tegelijk getest worden en groeide de database enorm.

Logistieke dienstverlening
Specs staat over de hele wereld bekend als een toonaangevend leverancier van onderzoeksstoffen en servicepakketten voor bedrijven en instanties die onderzoek doen naar nieuwe medicij­nen. “De laatste vijftien jaar zitten wij als Specs meer in de logistieke hoek,” legt Johan uit. “We hadden enorm veel kennis en ervaring opgedaan over het behandelen van zeer grote aantallen stoffen. Die moeten allemaal afgewogen worden op een balans, soms tot op een honderdste milligram nauwkeurig. Ook worden sommige stoffen opgelost in organische oplosmiddelen om vervolgens door robots gepipetteerd te worden in speciale testplaten met 96, 384 of 1.536 stoffen per plaat zodat ze geschikt zijn voor testcentra.”

Waar het bij de start van het bedrijf nog vooral ging om de handel in stoffen wordt nu met name het hele logistieke proces aan derden aangeboden. “Van inkoop tot opslag, het meten van de kwaliteit, het verwerken van alle stoffen en het rondsturen over de hele wereld. We zagen dat de handel in deze specifieke chemicaliën langzaam­aan steeds minder werd, terwijl we op het gebied van dienstverle­ning juist kansen zagen. Daarom hebben we daarin een strategische keuze gemaakt.”

Grote namen
Inmiddels is er een grote groep toonaangevende namen binnen de farmaceutische industrie die gebruikmaakt van de groeiende expertise van Specs op het gebied van compound management waaronder AstraZeneca, Roche, Johnson & Johnson, Merck&Co, Eli Lilly, Boehringer Ingelheim, Galapagos en vele anderen. “Wereld­wijd staan er meer dan tien miljoen verschillende stoffen bij Specs,” vertelt Johan. “Die zijn overigens niet van ons maar van anderen. Die bedrijven besteden het voorraadbeheer en de verwerking uit aan ons. Specs stelt de stoffen alleen beschikbaar aan de onder­zoekers van het betreffende bedrijf.”

Data
Al gaat het bij Specs om chemische onderzoekstoffen; misschien nog wel belangrijker is de data die eromheen hangt. “Dan gaat het niet alleen om de vraag hoeveel we ergens van hebben, waar het staat en waar het naartoe moet, maar ook vooral wat de stof doet en in welke test hij welke activiteit heeft laten zien. Daarnaast wil men ook weten welke bijwerkingen er waren, en of er soortgelijke stoffen zijn met eenzelfde structuur, maar een andere werking. Het antwoord op die vragen hangt veel meer af van de beschikbare data dan van de stofjes zelf.”

Proces
Met zoveel verschillende stofjes in huis is een goede controle van levensbelang. “Het hele proces wordt gecontroleerd door middel van het scannen van barcodes. Onze fysieke opslag is sowieso ge­scheiden per klant. De stoffen staan in een semiautomatische kast met lades die in een liftsysteem staan. Het systeem bergt de lades op een eigen plek in de voorraad op of brengt de lade naar de werkopening waar het specifieke potje gepicked kan worden.” Om­dat er op sommige lades wel 6.000 verschillende potjes kunnen staan, wijst een speciale laserpointer het betreffende potje aan op basis van de database en de ingevoerde order. “Het picken van het potje is nog een handmatig proces, maar door het scannen van de barcode wordt gecontroleerd of het om het juiste potje gaat. Gedurende het hele proces zijn er diverse scanstappen. Van de inkomende stroom en het op voorraad zetten, tot het wegen en de robotafdeling aan toe kunnen we alles volgen. Door de barcode te blijven scannen worden fouten uitgesloten.”

Verzending
Tot aan de uitgang controleert Specs alles zelf. Voor de verzending wordt gebruikgemaakt van partners als FedEx. ”We zorgen dat alle data bij FedEx goed wordt afgeleverd en houden daarna via een speciaal ontwikkeld systeem contact met de eindgebruiker zodat het hele proces te volgen is tot het moment van aflevering. Daarbij worden ook brokers en de douane betrokken, zodat eventueel benodigde papieren of documenten op het juiste moment op de juiste plaats zijn.

Samenwerking
Specs heeft al een project met Loyals (ook gevestigd in het Dutch Innovation Park, red.) gedaan met meerdere sessies en dan is het handig om zo dicht bij elkaar te zitten in het Park. “Verder hebben we gesproken met De Haagse Hogeschool en ik voorzie dat we in de toekomst studenten of stagiaires kunnen gaan inzetten voor bijvoorbeeld kleine projecten of goed gedefinieerde opdrachten,” legt Johan uit. “Als we een frisse kijk op bepaalde zaken willen, of een pakket willen laten ontwikkelen dat specifiek voor een bepaal­de klant gewenst is, dan zie ik zeker mogelijkheden om dat met partners van het Park te doen. Voorheen deden we dit veel intern, maar ik ben ervan overtuigd dat er binnen het Dutch Innovation Park partners zijn die kennis in huis hebben die voor ons een goede toevoeging zouden kunnen zijn. Alles kan tegenwoordig op afstand, maar soms wil je elkaar gewoon in de ogen kunnen kijken. We voelen ons dan ook zeer happy in het Park.”

Toekomst
Het hoofdkantoor in Zoetermeer heeft een opslagcapaciteit van 1.500 m², terwijl de vestiging in Cumberland Maryland (Amerika) is uitgebreid tot 2.500 m². “Voorlopig kunnen we weer jaren vooruit. Veel van onze mensen komen uit de regio, daarom is in Nederland Zoetermeer voor ons dé plek om gevestigd te zijn. Onze mede­werkers werken gemiddeld al zo’n 19 jaar bij ons. Daar spreekt niet alleen veel vertrouwen uit; ze voelen zich hier ook echt thuis. Bovendien zijn de contacten met de gemeente Zoetermeer erg goed. Dat zie je niet overal. Onze locatie in het Dutch Innovation Park biedt ruimte voor geleidelijke, organische groei. We kijken dan ook vol vertrouwen naar de toekomst.” Om er lachend aan toe te voegen: “Met miljoenen stofjes in huis wil je ook liever niet verhuizen.”

VOLG ONS OOK OP LINKEDINTWITTER EN FACEBOOK!